Lexique du “Cahier d’un retour au pays natal” d’Aimé Césaire

 

Merci à Monsieur Victor Pierre-Louis
pour son aide amicale et indispensable.

 

 

ABJECTION : Très grand degré d’avilissement moral.

ABLUTION : 1 - Purification religieuse. 2- Action de se laver.

ABOIS : 1 - Situation désespérée. 2 - Dans la page du Cahier où ce mot apparaît, il est entouré de termes désignant des sons ; on peut donc également le comprendre dans le sens d’« aboiements ».

ABYSSAL : 1 - Extrêmement profond. 2 - En rapport avec les plus grandes profondeurs marines.

AGORAPHOBIE : Peur des espaces dégagés et des lieux publics. Souvent employé, par erreur, dans le sens de « peur de la foule ».

AGRÈS : Ensemble formé par la mâture, les voiles et les cordages d’un navire.

AHAN : Effort pénible ; le cri qui l’accompagne. Par extension, le labour, le travail de la terre.

AINSI SOIT-IL : Formule d’acceptation qui clôt les prières chrétiennes.

AISSANTES : Petites planches de bois employées pour couvrir les maisons. (Le plus souvent orthographié « essentes » ; synonymes : bardeau, échandole, tavaillon)

ALABAMA : État du sud des U. S. A., particulièrement raciste.

ALEVIN : Jeune poisson destiné au peuplement des rivières et des étangs.

ALEXITÈRE : Contrepoison, antidote.

ALIBI : Circonstance permettant de se disculper d’une accusation, justification, excuse.

ALLELUIA : Cri de joie fréquent dans la Bible et adopté par l’Église catholique dans son rituel.

ALMÉE : 1 - (nom) En Orient, femme chanteuse et diseuse qui animait les fêtes publiques. 2 - (adjectif - sens du Cahier) Animée, qui possède une âme.

ALTIER : Fier, arrogant.

AMAZONES : 1 - Femmes guerrières de l’Antiquité. 2 - Aux XVIIIe et XIXe siècles, l’armée des souverains du Dahomey comportait des contingents féminins.

AMURE : Manœuvre qui consiste à retenir le bas d’une voile du côté d’où vient le vent; le cordage qui permet d’effectuer cette manœuvre.

ANDAINS : Lignes régulières formées par les herbes que le faucheur coupe et rejette sur sa gauche.

ANGE : Requin dont la peau est utilisée en maroquinerie sous le nom de « galuchat ». Césaire compare, de manière ironique et cryptée, les douaniers à des requins.

ANIS : Plante odoriférante et aromatique.

ANSE : Petite baie peu profonde, caractéristique des côtes martiniquaises.

APOCALYPSE : 1 - Révélation (sens étymologique). 2 - Bouleversement cosmique précédant la fin du monde. [Adj. APOCALYPTIQUE]

ARLEQUINADE : Action ridicule, choquante.

ASKARI : Soldat africain employé dans les troupes coloniales.

ASKIA LE GRAND : Fondateur de la dynastie des Askia, il régna de 1493 à 1529 sur l’Empire Songhaï, qui s’étendait sur presque tout l’Ouest africain. Il encouragea les lettres et fonda l’université de Tombouctou.

AUMUSSE : Coiffure en fourrure de martre ou de petit-gris portée par les dignitaires ecclésiastiques.

AUNE : Ancienne mesure de longueur, valant à peu près 1,20 m, et supprimée en 1840.

BABOUIN : Singe d’Afrique.

BALAFON : Instrument de musique africain (à percussion).

BAMBARA : Peuple de l’Afrique de l’Ouest (Mali, Sénégal). Ils fondèrent un empire indépendant en 1710.

BAUGE : Gîte fangeux de certains animaux, en particulier le sanglier.

BÉNIN : Doux et inoffensif. Césaire emploie cet adjectif, de manière tout à fait inhabituelle, pour qualifier un boudin. Ce dernier s’oppose donc au boudin pimenté (et comment !)

BOMBILLEMENT : Bourdonnement. Le terme se trouve, sous forme verbale, dans « Voyelles » de Rimbaud.

BONIMENT : Discours d’un charlatan, d’un vendeur.

BOULIMIE : Faim excessive accompagnant certains troubles physiques ou mentaux.

BOURSOUFLURE : 1 - Sorte de distension, de gonflement de la peau. 2 - Emphase stylistique.

BRAFIN (Monsieur) : Négociant de Saint-Pierre et propriétaire d’une sucrerie, il fut accusé en 1838 d’avoir poussé certains de ses esclaves au suicide en raison de la dureté des châtiments qu’il leur imposait. Il fut acquitté.

BRIS : Rupture faite avec violence, cassure.

BRODEQUIN : 1 - Ce terme désigne différents types de chaussures. 2 - Torture. On serrait les jambes du condamné entre des pièces de bois.

BRUIRE : Produire un son faible et confus.

BUBON : Inflammation et gonflement des ganglions lymphatiques dans certaines maladies, comme la peste.

BULBE : 1 - Oignon de certaines plantes. 2 - Coupole. Ce terme revient plusieurs fois dans le Cahier ; parfois Césaire joue sur le double sens.

BUTYREUX : Qui a la couleur et la consistance du beurre.

CABRI : Chèvre, jeune ou adulte ; élément largement employé dans la cuisine créole. Sa peau est séchée et employée comme alèse ; elle a grossièrement la forme d’un hexagone.

CACHOT DE QUATRE PIEDS : Prison de 1, 20 m. de côté et de hauteur où l’esclave ne pouvait se redresser (cf. Mahaudière).

CACOPHONIE : Mélange de sons discordants.

CADAVÉRISER (Se) : Mourir. Ce néologisme est peut-être emprunté par Césaire à une chanson de tirailleurs sénégalais de la guerre de 1914-1918.

CAFRE : 1 - Africain qui vit au sud de l’Équateur. 2 - Jusqu’au début du siècle (1902 explosion de la Montagne-Pelée), ce terme désignait également les Antillais noirs.

CAL : Épaississement et durcissement de la peau due à un frottement.

CALABARS ou CALEBARS : La côte des Calabars (située entre le golfe du Biafra et le golfe du Bénin) était célèbre pour l’important trafic d’esclaves qui s’y pratiquait.

CALCANEUM : Os du talon sur elquel repose le poids du corps.

CALEBASSE : Fruit du calebassier et de certaines cucurbitacées qui, une fois évidé, peut servir de récipient.

CANNAIE : Champ de canne à sucre.

CARAÏBE : Nom du peuple indien qui occupait les petites Antilles avant l’arrivée des Européens ; la souche de ce peuple est au Vénézuela.

CARCAN : 1 - Collier fixé à un poteau pour y attacher par le cou un coupable destiné à être exposé en public. 2 - Désigne tout ce qui entrave la liberté.

CARÈNE : Partie immergée de la coque d’un navire.

CARTOUCHE (n. m.) : Cadre dessiné ou sculpté et destiné à servir de support à des armoiries, etc.

CAYES : Hauts fonds, récifs coralliens affleurant la surface de la mer aux Antilles.

CÉCROPIE : Arbre latescent et creux de l’Amérique tropicale qui est utilisé pour faire des canalisations.

CEINDRE : Se mettre autour du corps ou de la tête. L’expression « se ceindre les reins » évoque un départ en guerre et elle est empruntée à la Bible. Mais elle a également un référent dans la société créole où les coupeuses de canne à sucre se ceignaient les reins d’un vieux foulard pendant leur travail. En créole « Maré rins » (Ceins-toi les reins) signifie « Accroche-toi ! Prépare-toi ! » (en prévision des coups durs).

CELER : Cacher, dissimuler.

CEP : Pièce de bois ou de fer servant d’entrave à des prisonniers.

CÉPHALIQUE : En rapport avec la tête et le cerveau.

CHAIN-GANG : Chaîne de forçats ou d’esclaves.

CHALASIE : 1 - Séparation de la cornée d’avec la sclérotique (Littré) 2 - Relâchement, souplesse (d’après le lexique du « Profil » et Lilyan Kesteloot). La chalasie des fibres évoquerait donc la souplesse du fouet (certaines cravaches sont fabriquées en nervures de feuilles de cocotier.)

CHALUMEAU : Tuyau de roseau, de paille qui sert à boire.

CHASSIE : Sécrétion jaunâtre et gluante qui s’amasse sur le bord des paupières.

CHATON : Partie centrale d’une bague, dans laquelle une pierre est enchâssée; la pierre elle-même est nommée « chaton ». Ainsi un diamant peut être lui-même « chaton », ce qui explique que ce « chaton » puisse « couper les tuyaux d’orgue de verre du soir ».

CHAUX (Vive) : Produit qui désintègre les matières organiques et qui est utilisé, entre autres, comme désinfectant.

CHENILLER : 1 - Avancer comme une chenille, en se tortillant. 2 - Vivre comme un pauvre qui a peu de possibilités et subsiste au jour le jour.

CHEVALET : 1 - Support qui sert à tenir à bonne hauteur l’objet sur lequel on travaille. 2 - Instrument de torture constitué par un cheval de bois sur lequel on asseyait le supplicié avec des poids aux pieds.

CHICOTTE : Fouet à lanières nouées.

CHIEN BLANC DU NORD : Cette expression désigne, entre autres, la constellation des Chiens.

CHLOASME : Coloration jaune du visage (caractéristique, par exemple, du « masque de grossesse »).

CINGLER : Faire voile dans une direction (terme de marine).

CIPPE : 1 - Petite colonne tronquée ou sans chapiteau qui servait, dans l’Antiquité, de borne ou de monument funéraire. 2 - Une traduction anglaise donne « whipchord » évoquant ainsi le fouet.

CIRCONVENIR : 1 - Venir autour (sens étymologique). 2 - Vaincre quelqu’un par la ruse.

CLAQUETTES : Sorte de danse d’origine américaine, dans lequel le rythme est marqué par le jeu de la pointe et du talon de la chaussure, munis de lamelles métalliques .

CLOPINER : Marcher en traînant la jambe.

CLOQUE : Maladie qui produit des boursouflures sur les feuilles du pécher.

COLIBRI : Nom caraïbe de l’oiseau-mouche, commun aux Antilles. Sa seule défense est son bec.

COLTIS : Le premier couple (élément d’une charpente), à l’avant d’un bateau. Il sépare le gaillard d’avant du reste et donc, symboliquement, les classes sociales.

COMMISSAIRE : 1 - Envoyé (Sens étymologique). 2 - Personne chargée d’une mission de contrôle. « Commissaire de son sang » signifie envoyé de la race noire. Césaire emploie donc le sens étymologique.

CONCUSSION : Perception illégale par un agent public de sommes qui ne sont pas dues. Corruption.

CONGLOMÉRAT : Assemblage très dense.

CONGO : Fleuve et état d’Afrique équatoriale.

CONQUISTADOR : Nom donné aux aventuriers européens (le plus souvent espagnols ou portugais) qui explorèrent et annexèrent l’Amérique du Sud au XVIe siècle. Celui dont il est question est Belain d’Esnambuc (cf. savane).

CONSOMPTION : Amaigrissement et dépérissement constaté dans toute maladie grave et prolongée.

CONTURBER (< latin conturbare) : mettre en désordre, troubler profondément, abattre moralement, ruiner.

CORNÉE : Enveloppe extérieure et transparente de l’œil.

COROSSOLIER : arbre fruitier commun en Afrique. Il pousse parmi les fruits pourris du jacquier, mais peut bien sûr profiter de tout autre engrais naturel.

CORYANTHE : Orchidées de l’Amérique tropicale dont la fleur évoque un casque.

CRÂNIOMÈTRE : Appareil servant à mesurer les crânes.

CUL-DE-BASSE-FOSSE : Cachot en sous-sol, oubliette.

CYNOCÉPHALE : Singe à museau très allongé ressemblant à celui d’un chien. Il ne se trouve qu’en Afrique. Il jouait un rôle religieux dans l’ancienne Égypte, où, d’une part il représentait le dieu Thot (de l’écriture et des scribes) et, d’autre part, aidait par ses cris à faire se lever le soleil.

DAGUE : 1 - Sorte de poignard. 2 - Bout de cordage avec lequel on frappait les marins condamnés au fouet.

DAHOMEY : Ancien état de l’Afrique de l’ouest, puis colonie française, aujourd’hui République du Bénin.

DATURA : Plante vénéneuse et narcotique.

DÉCATI : Éprouvé par l’âge, en mauvais état.

DÉGINGANDÉ : Grand et maigre; qui marche d’une façon qui évoque une dislocation.

DÉGOBILLEMENT : Vomissure.

DÉMENCE PRÉCOCE : Schizophrénie.

DE PROFUNDIS : Début d’un Psaume biblique ; prière chrétienne des morts.

DÉRADE : Action de quitter une rade en parlant d’un navire, qui, sous l’action de la tempête, ne peut plus tenir à l’ancre (terme de marine).

DÉRIVE : Mouvement d’un navire qui s’écarte de sa route, entraîné qu’il est par les vents et les courants (terme de marine).

DÉSENCASTRATION : Action de quitter une position où l’on est emboîté. Ici, chaque membre de la foule cherche à la fuir pour être seul et libre.

DISPARATE (adj.) : Hétéroclite, sans unité. Césaire l’emploie comme substantif dans le sens d’objets de toute sorte.

DISTILLERIE : Établissement industriel où l’on fabrique de l’alcool. Aux Antilles il s’agit du rhum, obtenu à partir du jus de canne.

DJENNÉ : Ville du Mali; ville sainte, ancienne capitale de l’empire Songhaï.

DOUBLON : Ancienne monnaie d’or espagnole.

DOUDOU : 1 - Appellation tendre pour une femme aux Antilles. 2 - Évoque un exotisme outré dans un but de séduction.

ÉCLIPTIQUE : Relatif aux éclipses. « L’auberge écliptique » évoque donc la rencontre nuptiale de la lune et du soleil ; noter l’inversion des sexes, le soleil étant habituellement (mais pas dans toutes les civilisations) considéré comme masculin et la lune comme féminine.

EIA : Interjection empruntée par Césaire aux tragiques grecs, chez qui elle signifiait « Allons ! Courage ! ».

ÉLÉPHANTIASIS : Maladie qui se caractérise par une augmentation considérable du volume d’une partie du corps.

EMBOLIE : Blocage d’un vaisseau sanguin par un corps étranger.

ELLIPSOÏDAL : Qui a la forme d’une ellipse.

EMBRUNS (n. pl.) : Fine pluie soulevée par le vent qui passe au dessus des vagues.

EMPAN : Distance comprise entre les extrémités du pouce et du petit doigt quand la main est étendue à son maximum. Ancienne mesure ainsi définie.

EMPHATIQUE : Marqué par l’emphase, l’exagération du ton, pompeux.

ÉMU (Sang) : Pas seulement sous le coup d’une émotion personnelle, mais au sens de « en révolte collective ».

ENTRECHAT : Saut de danse, pendant la durée duquel les pointes des pieds passent plusieurs fois l’une devant l’autre.

ENTREMETTEUR : Personne qui sert d’intermédiaire, souvent dans les entreprises amoureuses.

ÉPERVIER QUI TIENT LES CLÉS DE L’ORIENT : Cette expression désigne la constellation de l’Aigle.

ÉPILEPTIQUE : Personne qui souffre d’un trouble nerveux caractérisé par des attaques violentes et une perte de connaissance.

ÉRÉSIPÈLE ou ÉRYSIPÈLE : Inflammation et gonflement de la peau.

ESCHARE : Croûte sur une plaie.

ESQUIVE : 1 - Mouvement du corps pour éviter un coup. 2 - Fuite devant les responsabilités.

ÉTRAVE : Avant de la coque d’un navire, qui fend la mer.

ÉTRON : Excrément.

EXACERBÉ : Poussé à l’extrême.

EXÉCUTEUR DES ŒUVRES HAUTES : L’exécuteur des hautes œuvres est le bourreau. L’inversion du nom et de l’adjectif donne un nouveau sens - positif - à cette expression.

EXORCISER : Chasser les démons du corps de la personne qui en est possédée.

FATIDIQUE : Lié au destin, fatal, que l’on ne peut pas éviter.

FANTASQUE : De caractère inégal, capricieux.

FARFOUILLIS : Amas d’objets hétéroclites et en désordre.

FÉTIDE : À l’odeur écœurante.

FIENTE : Excrément d’animaux (en particulier d’oiseaux).

FILAO : Sorte de pin des pays tropicaux, au port très droit, qui pousse dans les régions humides où il fixe les dunes, « remplacent nos cyprès sur les tombeaux » (Alexandre Dumas) et dont le bois très dur est utilisé en menuiserie pour fabriquer des manches d’outils et d’armes.

FLEUR DE LYS : On en marquait l’épaule des esclaves. En réalité chaque maître avait son signe particulier. La fleur de lys était également au XVIIIe siècle un signe infamant.

FLIBUSTE : Piraterie maritime. Elle sévit surtout au XVIIe et XVIIIe siècles. Césaire l’emploie pour désigner le commerce des esclaves qui était, lui, légal.

FLOC : Onomatopée d’un bruit de chute, de plongeon dans l’eau.

FLUER : Couler; ce terme s’emploie le plus souvent à propos des humeurs qui s’écoulent du corps.

FONDRE 1 - Diminuer se réduire à rien. 2 - Attaquer vivement, piquer sur, se jeter sur.

FOUDRE : 1 - (n. f.) Phénomène atmosphérique produisant une décharge d’électricité pendant un orage. 2 - (n. m.) Tonneau de grande capacité, contenant par exemple du rhum.

FOUIR : Creuser la terre; ce terme s’emploie souvent en parlant des animaux.

FOURNIOL (Monsieur de) : Juge d’instruction à la Martinique qui, en 1838-1840, refusa de poursuivre M. Brafin, accusé de cruauté envers ses esclaves.

FRAGRANCE : Parfum, odeur agréable.

FRÉGATE : Navire de guerre rapide.

FRÉNÉTIQUE : Atteint de délire furieux.

FRINGALE : Faim subite et pressante.

FRONTAL : Instrument de torture fait d’une corde à plusieurs noeuds, dont on serre le front de la personne suppliciée.

FULGURANCE : Caractère de ce qui est fulgurant, qui est environné par des éclairs ou en produit.

FULIGINEUX : Couleur de suie, noirâtre.

FUMEROLLES : Émanation de gaz s’échappant d’un volcan.

FUNAMBULER < funambule : artiste de cirque qui marche sur un fil.

FURIBOND : Furieux.

FUSTIGER : Frapper à coups de fouet.

FUTILE : Sans importance, sans intérêt.

GEMME : Pierre précieuse.

GÉORGIE : État du sud des U. S. A., particulièrement raciste.

GÉSINE (EN) : En train d’accoucher.

GHANA : Ancien état de l’Afrique de l’Ouest. Le plus ancien empire africain, fondé au VIe siècle après Jésus-Christ.

GIBBOSITÉ : Bosse, grosseur sur une surface.

GINGEMBRE : Plante dont la racine se mange et est utilisée comme remède. Elle a un goût très poivré.

GIRANT : Tournant sur lui-même (terme de marine).

GRAND-LÈCHE : Grand coup de langue; ce terme évoque ici le flux et le reflux, le mouvement des vagues et de la marée contre les rochers qui bordent la côte nord de la Martinique.

GRAND-RIVIÈRE : Commune située sur la côte nord de la Martinique, non loin de celle où est né Césaire.

GRANDES EAUX : Liquide au sein duquel baigne le fœtus dans la poche amniotique.

GRENADE : 1 - Fruit du grenadier. 2 - Petit projectile explosif.

GRISERIE : Exaltation, excitation.

GROS-MORNE : Commune de l’intérieur de la Martinique, au nord de l’île.

GULF STREAM : Courant chaud du Golfe du Mexique qui traverse l’Atlantique vers le Nord-Ouest et vient lécher la façade ouest de l’Europe.

HANNETON : Gros insecte de couleur brune, bourdonnant et nuisible parce qu’il mange les pousses vertes des arbres.

HARLEM : Quartier noir de New York.

HERBE DE PARA : Herbe qui servait à nourir les animaux (appelée aussi « herbe de Guinée », « herbe-à-vaches ») Elle serait d’origine africaine et le nom « Para » serait, d’après la légende, le nom de l’esclave qui l’aurait importée et à qui elle aurait porté bonheur.

HÉTÉROCLITE : Qui s’écarte des règles; divers et singulier.

HIÉROGLYPHE : 1 - Signe des anciennes écriture égyptiennes. 2 - Toute écriture ou signe difficile à déchiffrer.

HOMO SUM ETC. : Citation du début de la phrase du dramaturge latin Térence « Homo sum ; humani nihil a me alienum puto. » (Je suis un homme et rien de ce qui est humain ne me semble étranger.)

HOSANNAH : Cri de louange à Dieu très fréquent dans la Bible.

HOSTIE : 1 - Victime d’un sacrifice expiatoire ou propitiatoire (sens étymologique). 2 - Rondelle de pain qui pour les Chrétiens représente (ou est) le corps du Christ et dont l’absorption commune constitue le sacrement de l’Eucharistie.

HOTTENTOTS : Peuple de bergers nomades qui occupait autrefois toute la région occidentale de l’Afrique du Sud.

HOUER : Labourer avec une houe, sorte de grosse pioche.

HYPOGLOSSE : Qui est sous la langue; le nerf hypoglosse se distribue aux muscles de la langue et commande à leur motricité.

HYSOPE : Espèce de menthe aromatique et médicinale.

HYSTÉRIE : Maladie mentale, le plus souvent féminine, liée à une sexualité troublée qui se manifeste par des convulsions. [Adj. HYSTÉRIQUE]

IGNITION : État d’un corps en train de brûler.

IGNOMINIE : Déshonneur extrême causé par un outrage public ou une action infamante.

IMPALUDÉ : 1 - Atteint du paludisme. 2 - Malade, malsain (sens figuré).

IMPAVIDE : Qui ne connaît pas la peur.

IMPÉRATRICE JOSÉPHINE DES FRANÇAIS : Joséphine de Beauharnais, première femme de Napoléon Ier, née à La Martinique dans la caste des blancs établis sur l’île.

INANE : Inutile, vain, vide, sans intérêt, sans valeur. [Nom : INANITÉ]

INDICE CÉPHALIQUE : Rapport entre les dimensions du squelette du crâne censé, selon certaines théories, être une caractéristique raciale essentielle.

INOCULER : Injecter un produit.

INSURRECTION : 1 - Soulèvement populaire qui vise à renverser le pouvoir en place. 2 - Dans le contexte ce terme évoque le saut des dauphins hors de l’eau. Le double sens est intéressant.

INTOURIST : Agence touristique officielle soviétique qui organisait (et surveillait) les voyages en U. R. S. S. Césaire lui compare ironiquement les « agences » qui invitaient les Noirs au « tourisme » transatlantique.

ISTHME : Bande de terre séparant deux mers et réunissant deux terres. L’Amérique centrale est un isthme.

JACQUIER : Arbre tropical voisin de l’arbre à pain qui donne un très gros fruit (jusqu’à quinze kilos), le jacque (cf. corossolier). Cet arbre n’existant qu’en petite quantité à la Martinique, il est possible que Césaire utilise ce terme pour désigner l’arbre à pain.

JARRET COUPÉ : Punition courante pour un esclave qui avait tenté de s’échapper.

JICULI (Lait): Poison végétal d’une plante tropicale. Il est censé ne pas causer de tort aux êtres sauvages.

JOINTÉ (CHEVAL VAILLAMMENT) : Cheval qui utilise au mieux les articulations de son pied, lesquelles sont particulièrement solides.

JUJUBIER : Arbre tropical aux fruits comestibles.

JUVÉNILE : Propre à la jeunesse.

KAÏLCÉDRAT : Arbre africain au port majestueux et à l’écorce amère, qui sert d’arbre à palabres.

KÉROSINE : Nom d’une marque de pétrole lampant utilisé pour l’éclairage avant l’électricité et qui était vendu dans des bidons métalliques.

KYRIE ELEISON/CHRISTE ELEISON : Paroles d’une prière prononcée dans la première partie de la messe catholique.

LAMBIS : Coquillage marin de grande taille, utilisé comme trompe pour les appels, en particulier par les pêcheurs pour annoncer leur retour ainsi que dans les mornes pour signaler un incendie. On trouve parfois dans sa pointe une pierre rose précieuse.

LAMPER : Boire à grandes gorgée ou d’un trait.

LARBIN : Domestique (terme méprisant).

LASSO : Longue lanière à nœud coulant utilisé pour capturer du bétail ou des chevaux sauvages.

LATITUDE : Distance, en degrés, d’un point de la surface du globe à l’équateur.

LÉMURIEN : 1 - Famille d’animaux mammifères originaires de Madagascar, dont les yeux ont quelque chose d’humain ; ils peuvent faire penser entre autres à ceux d’un foetus. Une mythologie lémurienne est née chez les auteurs des îles de l’Océan Indien, à partir d’hypothèses sur un continent englouti, la Lémurie. 2 - Dans la mythologie romaine, les Lémures étaient les spectres des morts.

LIBÉRATEUR : Ce terme désigne le député Victor Schoelcher qui obtint en 1848 l’abolition définitive de l’esclavage. Sa statue orne les abords immédiats du Palais de Justice de Fort-de-France.

LIKOUALA LIKOUALA : Onomatopée évoquant le bruit de l’eau. Une rivière du Congo se nomme la Likouala-aux-Herbes.

LIMON : Dépôt de débris de terre et de déchets organiques au fond des rivières.

LINDY HOP : Danse afro-américaine des années trente ; elle fut mise à la mode en l’honneur de Charles Lindbergh et de son vol historique au-dessus de l’océan Atlantique).

LIPPE : Lèvre inférieure épaisse et proéminente. (Faire la lippe : faire la moue.)

LONGITUDE : Distance, en degrés, d’un point de la surface du globe au méridien zéro.

LOTUS : Plante du genre nénuphar qui pousse sur l’eau. Il était en Égypte ancienne, l’attribut de la déesse Isis, soeur et femme d’Osiris et mère d’Horus, dieu de la végétation.

LUBRICITÉ : Goût pour les plaisirs du corps, en particulier sexuels.

LUETTE : Petite excroissance de chair qui pend à l’entrée du gosier.

LUNULE : Tache ou décoration en forme de croissant de lune.

LURON(NE) : Personne gaie et pleine d’entrain.

LUSTRAL : Qui sert à purifier.

MACULE : 1 - Souillure, tache. 2 - Lésion cutanée brunâtre avec légère surélévation de la peau.

MADHI : 1 - Le « Messie des musulmans » 2 - Surnom de divers souverains musulmans, en particulier de deux rois du Soudan qui combattirent à la fin du XIXe siècle contre les occupants anglais ; le premier reste le symbole de la lutte victorieuse contre les Blancs.

MADRAS : Étoffe de couleur vive.

MADRÉPORE : Sorte de corail des mers chaudes.

MAHAUDIÈRE (Monsieur de la) : Planteur guadeloupéen, réputé pour sa bonté, mais qui fut néanmoins accusé d’avoir gardé une esclave enfermée pendant vingt-deux mois dans un cachot où elle ne pouvait se redresser ; il fut acquitté.

MAQUEREAU : Proxénète, homme qui vit de la prostitution des femmes (argot).

MAQUIGNON : Négociant en chevaux.

MARRON(NE) : Ce terme évoque les « nègres marrons », c’est-à-dire les esclaves évadés.

MÉGIE : action de mégir, c’est-à-dire de préparer en blanc (ceci est important), par tannage à l’alun, des peaux délicates.

MÉGISSIER : Ouvrier qui tanne les peaux.

MÉLANIEN : Noir (adj.).

MENDIGOT : Mendiant (fam.).

MENFÉNIL : Oiseau de proie, au plumage noir, caractéristique de la Martinique.

MENTULE : Pénis, sexe masculin.

MÈRE : Dans le Cahier, ce terme désigne soit la mère de Césaire, une couturière illettrée, soit sa grand-mère, très importante pour lui, puisqu’elle lui apprit à lire.

MIL (An) : Dans la période qui précéda l’an mil (après Jésus-Christ) on raconte que se produisirent en Europe de grandes paniques causées par la peur de l’apocalypse.

MIROBOLANT : Merveilleux, trop beau pour avoir des chances de se réaliser (fam.)

MOLETTE : Partie de l’éperon qui sert à piquer le cheval.

MOLOSSE : Gros chien de garde.

MONTOIR : Grosse pierre ou billot disposée pour monter sur un cheval.

MORICAUD : Qui a le teint très brun, homme de couleur (terme péjoratif).

MORNE (n. m.) : Colline aux Antilles.

MORTIFÉRÉ : Néologisme construit sur pestiféré. Qui est atteint de mort.

MOUSSELINE : Tissu léger et transparent.

MUSQUÉ (Chat) : 1 - Autre nom de la civette, petit mammifère carnivore qui s’apprivoise comme un chat et chasse rats et souris. Les civettes secrètent une substance odorante employée en parfumerie.2 - (sens figuré) maniéré, compliqué.

NÉGRAILLE : Terme méprisant désignant les Noirs.

NÈGRERIE : Lieu où l’on enfermait les esclaves noirs.

NOCTILUQUE : 1 - Animal qui émet une lueur dans l’obscurité. Ce terme, aux Antilles, désigne des animaux protozoaires qui vivent dans la mer et se présentent sous la forme de sphères minuscules et molles. Ils ont la propriété d’émettre, dans l’obscurité une lumière phosphorescente. En fait il leur faut une excitation physique pour que le phénomène se produise ; ainsi en pirogue, la pagaie qui s’enfonce dans l’eau entraîne la luminescence des animalcules, provoquant un véritable bouillonnement de lumière. Le rameur ressent ainsi le ravissement magique de « pagayer dans la lumière ». 2 - Surnom donné à la lune dans l’antiquité romaine. 3 - Fleur qui s’ouvre la nuit.

OBSÉQUIOSITÉ : Politesse exagérée.

ORDALIE : Épreuve sacrée destinée à vérifier la qualité de quelqu’un.

ORÉE : Bord, lisière d’un bois, d’une forêt.

OREILLARD : Tout animal qui a de grandes oreilles ; ce terme désigne en particulier une espèce de chauve-souris.

ORGUE DE VERRE : Formation basaltique de colonnes prismatiques. On peut en observer en Martinique, par exemple du côté du morne Crèvrecoeur et en amont du Saut Baubin.

OUA OUA : Sourdine qui ferme l’embouchure d’un instrument de musique (cuivre) et permet certains effets de sonorité caractéristiques du jazz.

OUTRE : < latin ultra : au-delà.

OVAIRE : Organe femelle producteur des œufs.

PAHOUIN : Groupe culturel bantou présent au Cameroun, au Gabon et en Guinée équatoriale.

PALUD : Marais.

PALUDISME : Maladie infectieuse tropicale qui se caractérise par des accès de fièvre rythmiques et un affaiblissement de l’organisme.

PÂMOISON : 1 - Évanouissement. 2 - Bonheur extrême.

PAPILLE : Petite bosse à la surface d’une muqueuse (la langue par exemple) ou de la peau et qui est la terminaison d’un nerf.

PARA (Herbe de) : Herbe à fourrage.

PATIENCE : Au sens étymologique, douleur, souffrance.

PATYURA : Petit mammifère porcin d’Amérique du Sud (Guyane) attiré par les morts et adoré un peu comme un dieu psychopompe par les indigènes.

PAVOISER : Décorer de drapeaux.

PÉDANTESQUE : Qui manifeste prétentieusement un savoir affecté et exagéré.

PELVIEN : Relatif au bassin (anatomie). Connotations sexuelles.

PÉRÉGRIN (mot d’ancien français; < latin peregrinus) : 1 - Qui concerne le voyage. 2 - Pèlerin.

PÉTITION : 1 - Demande écrite adressée à une autorité. 2 - En géométrie, demande dont l’exécution ne requiert aucune démonstration.

PEUR (Grande) : 1 - Panique de l’An Mil (voir Mil). 2 - Cette expression s’applique également à la période qui s’étend du 14 juillet au 4 août 1789 (de la prise de la Bastille à l’abolition des privilèges de la Noblesse).

PIAN : Maladie cutanée des pays tropicaux.

PLASMA : Partie liquide du sang (= sérum).

POGROM : Manifestation meurtrière dirigée contre une communauté juive, puis, par extension, contre n’importe quel groupe ethnique bien défini.

POINTS (Rendre des) : Donner des points d’avance à un adversaire auquel on est supérieur, d’où « être supérieur ».

POLYNÉSIE : Îles multiples, archipel (sens étymologique).

PONDAISON : Saison de la ponte des oiseaux.

PONGO : Ce terme désigne plusieurs variétés de grands singes anthropomorphes comme le gorille, le chimpanzé ou l’orang-outang.

POSTILLON : 1 - Conducteur des chevaux de la poste. 2 - Postillon de la Havane : esclave qui, lors de l’arrivée de nouveaux Africains aux Antilles, leur faisait un discours pour leur vanter la vie qui les attendait.

POULICHE : Jument qui n’est pas encore adulte.

POUSSIS : 1 - Vient d’une expression antillaise « faire poussis » qui signifie « témoigner d’une admiration servile ». (d’après le lexique du « Profil » et Lilyan Kesteloot) 2 - Bourgeonnement (d’après une traduction anglaise).

POUTURE : Engraissement du bétail à l’étable, en particulier au moyen de farineux.

PRODITOIRE < latin proditor : 1 - Révélateur. 2 - Traître.

PROHIBITION : Défense, interdiction.

PROMISCUITÉ : Assemblage d’individus très différents; situation d’une personne soumise à des voisinages nombreux et désagréables.

PROMISSION : Promesse (vocabulaire religieux). La « Terre de promission » est une allusion à la terre promise par Dieu aux Hébreux dans la Bible.

PROSCENIUM : Corniche qui coupait le mur du fond et surplombait la scène d’un théâtre antique.

PROSTRÉ : Très abattu, sans force, sans réaction.

PROUE : Partie avant d’un navire.

PROVENDE : Nourriture

PRURIT : Démangeaison violente.

PSEUDOMORPHOSE : Fausse apparence ; substitution d’apparence.

PUNCH : Boisson faite de rhum, aromatisé de sirop de sucre de canne, de citron et de cannelle.

PUSTULE : Lésion cutanée bulleuse et remplie de pus.

PUTRESCIBLE : Qui peut pourrir.

PUTRIDE : En train de pourrir.

RAVET : Cafard, cancrelat.

RAZ-DE-MARÉE : Soulèvement des eaux marines qui débordent alors sur les terres. Les raz-de-marée accompagnent les cyclones et les séismes.

REFILER : Donner ou vendre en trompant.

REINE BLANCHE DE CASTILLE : Le nom de cette reine de France (1188-1252) évoque le savoir que l’instituteur exige de l’enfant noir, lequel s’en moque tant il a faim. C’est un savoir de blanc (cf. le jeu de mots sur le prénom).

RELAPS : Qui retombe dans l’hérésie après l’avoir abjurée.

RESSERRE : Endroit où l’on met quelque chose à l’abri.

RÉVULSÉ : Bouleversé, retourné (en parlant des yeux ou du visage).

RIGOISE : Nerf de bœuf ou fouet de rotin, avec lequel on fouettait les esclaves.

RISÉES : 1 - Petite brise subite et passagère (terme de marine). 2 - Moquerie d’un groupe de personnes. Césaire joue sur le double sens.

RIVIÈRE CAPOT : Rivière du Nord de la Martinique qui coule et se jette dans la mer non loin de Basse-Pointe, le village natal d’Aimé Césaire.

ROCKING CHAIR : Fauteuil à bascule.

ROTONDITÉ : Rondeur.

ROULIS : Mouvement de balancement d’un navire de droite à gauche (par opposition au tangage qui le fait basculer d’avant en arrière).

RUE PAILLE : Rue où toutes les cases sont couvertes de paille et où vit la population la plus pauvre, la plus démunie (= Rue Cases Nègres, expression qui a été choisie comme titre d’un livre et d’un film sur la vie des classes les plus défavorisées aux Antilles).

SABLURE : Léger revêtement de sable (néologisme).

SAINT-JEAN BAPTISTE : Le 24 juin se tient à Gros-Morne une foire aux chevaux que Césaire décrit longuement et dont il fait un symbole de la condition du peuple antillais.

SALPÊTRE : Matière blanchâtre qui se forme sur les vieilles murailles humides et qui entre dans la composition de la poudre à canon.

SANIE : Matière purulente qui s’échappe des plaies infectées. [Adj. SANIEUX]

SAPOTILLE : Fruit comestible produit par un arbre antillais dont le bois répand en brûlant une odeur d’encens.

SAVANE : 1 - Paysage herbeux, assez pauvre en arbres, caractéristique des pays tropicaux, en particulier d’Afrique. 2 - La Place de la Savane est le cœur de la ville de Fort-de-France, devant le port; on peut y voir les statues de la République, de l’impératrice Joséphine, et du navigateur Belain d’Esnambuc, qui débarqua en Martinique le 15 septembre 1635 et prit possession de l’île au nom du roi de France. Cette place servait à des prise d’armes et à des défilés militaires.

SCABIEUX : Relatif à la gale (maladie de la peau).

SCROFULE : Lésion infectieuse de la peau. [adj. SCROFULEUX]

SERPENT NOIR DU MIDI: Cette expression désigne, entre autres, la constellation de l’Hydre ou du Serpent.

SERPOLET : Plante rampante aromatique.

SIDON : Ville de l’ancien Liban (Phénicie), berceau de la civilisation et de l’écriture occidentales.

SILO : Fosse ou réservoir où l’on dépose les grains pour les conserver.

SINGER : Marque de machines à coudre, du nom de son inventeur, Isaac Singer.

SISAL : Plante d’Amérique centrale dont les fibres servent à fabriquer une matière textile; cette matière. La feuille charnue de cet agave est écrasée en la battant vigoureusement Un suc épais en sort et la fibre - qui sera utilisée apparaît. Cela peut faire penser à une peau humaine sous le fouet.

SISMIQUE : Relatif au tremblement de terre.

SODOMIE : Acte sexuel accompli par voie anale.

SOLIVE : Pièce de charpente posée sur les poutres et qui soutient les lattes du plancher.

SOMA : Ensemble des cellules non reproductrices de l’organisme.

SOMMER : Demander impérativement.

SOURDINE : Dispositif que l’on adapte à des instruments à vent ou à cordes pour en assourdir le son.

SOURIS : Petit mammifère rongeur. 2 - Poisson 3 - Archaïsme pour « sourire ».

SQUALE : Requin. Le « Squale blanc qui veille sur l’Occident » peut évoquer la constellation des Poissons, mais aussi bien le négrier.

SQUASME : 1 - Écaille mince qui entoure certaines fleurs. 2 - Lamelle de l’épiderme qui se détache à la suite d’une inflammation. 3 - Croûte sur la peau (ou SQUAME).

STÈLE : Monument constituée d’une petite colonne dressée et portant le plus souvent une inscription.

STRANGULATION : Le fait de tuer en étranglant. Ce terme peut évoquer le lynchage des Noirs, exécution sommaire par pendaison pratiquée dans le sud des U. S. A., mais aussi en d’autres contrées.

SUCCULENCE : 1 - Qualité de ce qui est agréable au goût. 2 - En botanique, ce terme est employé pour qualifier un organe épais parce qu’il contient des réserves d’eau.

SURNUMÉRAIRE : En trop.

SYZYGIE : 1 - Position de la Lune ou d’une autre planète en conjonction ou en opposition avec le Soleil, dans laquelle la lune ou la planète appraissent rondes, pleines. 2 - Désignation botanique de fruits ronds : la pomme-rose (sizygium gambos) et la pomme-d’eau (sizygium malaccensis). Ce terme pourrait évoquer la rondeur des ampoules dont souffre les esclaves.

TABIDE : Extrêmement affaibli par le tabès, maladie provoquée par des lésions de la moelle épinière, et caractérisée par une abolition graduelle de la volonté et de la coordination des mouvements.

TAIE : Tache blanche et opaque sur la cornée de l’oeil.

TAMARINIER : Arbre des régions tropicales utilisé pour border les jardins et les avenues et dont les fruits fournissent des confitures et des boissons aux propriétés médicinales.

TÉNIA : Ver parasite de l’intestin de l’homme.

TENNESSEE : État du sud des U. S. A., particulièrement raciste.

TÉNUITÉ : Caractère de ce qui est ténu, mince et fragile.

TÉRATIQUE : Monstrueux.

TERRAQUÉ : Composé de terre et d’eau, en parlant de notre monde.

TÊTARD : Larve de batracien.

THÉSAURISÉ : Amassé comme un trésor.

TOMBOUCTOU : Ville du Mali, centre culturel africain très important. Les Askia y fondèrent la première université d’Afrique noire.

TORPIDE : 1 - Qui est dans un état de torpeur, d’engourdissement profond. 2 - Qui ne manifeste aucune tendance à l’amélioration ou à l’aggravation (terme de médecine).

TOURTE : Pain ou gâteau rond.

TOUSSAINT LOUVERTURE : Esclave à Saint-Domingue, il fut l’un des chefs de la révolte noire de 1791 à 1802. Capturé, il mourut en 1803 dans sa prison du fort de Joux dans le Jura. Césaire lui a consacré un livre éponyme.

TRACKING : Pas de danse de jazz à la mode dans les années trente et qui comportait un petit saut.

TRAMWAY : Véhicule urbain constitué d’un wagon mu à l’électricité et qui roule sur un chemin de fer à voie étroite. Les tramways parisiens furent supprimés en 1936.

TRÉBUCHER : 1 - Faire un faux pas. 2 - Peser.

TRÉBUCHEMENT : Action de trébucher, faux pas.

TREMPE : Action de tremper un objet de métal chauffé dans un liquide froid afin qu’il acquière dureté et souplesse.

TRIANGULAIRE (Circuit) : Ce terme évoque le commerce triangulaire du XVIIIe siècle. Les bateaux partaient d’Europe, allaient en Afrique se charger d’esclaves qu’ils débarquaient en Amérique, et revenaient en Europe pleins de produits tropicaux (rhum, sucre, etc.)

TRINITÉ (La) : Commune de la Martinique, sur la côte orientale de l’île.

TURGESCENCE : Augmentation de volume d’une partie du corps humain par rétention de sang veineux.

URTICAIRE : Lésion cutanée plus ou moins étendue et provoquant d’intenses démangeaisons.

TYR : Ville de l’ancien Liban (Phénicie), berceau de la civilisation et de l’écriture occidentales.

VAULTIER-MAYENCOURT : Esclavagiste notoire (il enfermait, en guise de punition, ses esclaves dans la niche des chiens).

VAUTRER (Se) : S’étendre en se roulant, se complaire.

VÉNERIE : Art de la chasse.

VÉNÉRIEN : En rapport avec le sexe. (Maladie vénérienne = I. S. T.)

VERGUE : Perche de bois fixée horizontalement sur le mât d’un navire et sur laquelle est attachée la voile.

VÉROLE (Petite) : Variole. Maladie infectieuse grave, voire mortelle, due à un virus qui laisse des cicatrices lésionnelles qui grêlent définitivement la peau.

VERRITION : Mot dont le sens reste obscur. On peut retenir plusieurs origines possibles :

  • verre, au sens de transparence ;
  • latin verrere : balayer. C’est dans ce sens que l’on rencontre le mot en 1825 chez Brillat-Savarin (seul emploiattesté avant le Cahier) ; il y désigne le mouvement que fait « la langue, se recourbant en dessus ouen dessous, [pour] ramasse[r] les portions qui peuvent rester dans le canal demi-circulaire formé par les lèvres et les gencives. » (La Physiologie du goût, Flammarion-Champs, 1982, p. 56-57)
  • latin vertere : tourner ; c’est ce sens que Césaire lui-même met en avant. On peut alors y voir un synonyme de « tourbillon » ou de « tournoiement ». L’« immobile verrition » pourrait dès lors être une cousine de l’« explosante-fixe » d’André Breton.

VERTU : Qualité du mâle, virilité, courage (sens étymologique).

VICTIMAIRE : Prêtre qui immolait les victimes lors des sacrifices.

VINGT-NEUF COUPS DE FOUET LÉGAL : Punition courante pour les esclaves.

VIRER : Faire tourner (terme de marine).

VIRGINIE : État du sud des U. S. A., particulièrement raciste.

VITELLINE (Membrane) : Membrane qui entoure l’ovule fécondé.

VOLUBILE : Est volubile une plante qui s’enroule autour d’un corps voisin. Césaire emploie ce terme comme un nom.

VOOM ROOH OH : 1 - Onomatopée évoquant le bruit du rhumb, instrument sacré des sorciers africains constitué d’un morceau de bois tenu au bout d’une longue ficelle qu’ils font tourner lors des cérémonies. 2 - Incantation magique.

VRILLER : 1 - Monter ou descendre en tournant sur soi-même. 2 - Percer.

ZAMBÈZE : Fleuve d’Afrique centrale. C’est non loin du Zambèze que se trouvent les ruines de Zimbabwé qui attestent l’existence d’une civilisation africaine avancée très ancienne.

ZINNIA : Plante ornementale d’origine exotique aux très vives couleurs.